Des chercheurs mettent en garde contre la fonte des glaces à la fin d’une mission gigantesque dans l’Arctique

Brême, Allemagne – Après avoir passé près d’un an à la dérive dans les glaces, les explorateurs de l’Arctique sont rentrés en Allemagne lundi à la fin d’une expédition record et après avoir constaté de première main l’impact du changement climatique sur l’un des écosystèmes les plus cruciaux de la planète.

Le navire de recherche allemand Polarstern a accosté à son port d’attache de Bremerhaven après avoir été accueilli à son approche par des navires et des voiliers faisant exploser leurs cornes sous un ciel bleu clair.

Le navire abritait le Observatoire multidisciplinaire de la dérive pour l’étude du climat arctique, ou MOSAiC, qui a été piégé dans la glace pendant une année complète près du pôle Nord, y compris pour la première fois pendant un hiver polaire.

« Ce monde est menacé. Nous avons constaté par nous-mêmes que la glace disparaissait », a déclaré Markus Rex, chef de l’expédition, lors d’une conférence de presse après le retour de l’équipage.

Il a averti qu’un été arctique sans glace, qui pourrait devenir une réalité dans quelques décennies, aurait un impact majeur sur le climat mondial et la population mondiale, y compris les centaines de millions de personnes vivant dans les zones côtières.

Le brise-glace Polarstern a quitté la banquise dimanche, selon une porte-parole de l’Institut allemand Alfred Wegener, qui a dirigé l’étude internationale.

Le brise-glace « RV Polarstern » de l’Institut allemand Alfred Wegener (AWI) revient au port de Bremerhaven, en Allemagne, après une expédition de plus d’un an dans l’Arctique. Photo: Fabian Bimmer / Reuters

Il est parti le 20 septembre 2019 de la ville norvégienne de Tromso, dans le cercle polaire arctique.

Au cours de l’expédition, des centaines de scientifiques ont recueilli des données sur l’océan, la glace et l’atmosphère. Plus de 70 instituts de recherche de près de 20 pays différents ont pris part au projet.

La mission a été inspirée par l’explorateur norvégien Fridtjof Nansen et son expédition révolutionnaire dans l’Arctique il y a 125 ans, lorsque, selon Rex, la région était de 10 degrés plus froide qu’elle ne l’est aujourd’hui.

La ministre allemande de la Recherche, Anja Karliczek, a accueilli le capitaine et l’équipage du Polarstern sur la passerelle de Bremerhaven.

« Ce n’est qu’une fois que nous saurons comment le climat de l’Arctique se développe que nous serons en mesure de prendre des précautions contre le changement climatique ici en Allemagne et de lutter efficacement contre le changement climatique », a déclaré Karliczek.

L’expédition MOSAiC a rassemblé « un trésor unique de données » qui profitera aux générations, a-t-elle ajouté. Les scientifiques vont maintenant commencer le travail de plusieurs années d’analyse des données.

Avec un budget de 140 millions d’euros (165 millions de dollars), l’expédition dans le centre de l’Arctique a été la plus coûteuse et la plus ambitieuse sur le plan logistique à ce jour.

Des centaines de chercheurs ont bravé 150 jours de nuit polaire, des températures aussi basses que moins 42 degrés Celsius et des vents atteignant 84 kilomètres à l’heure. Des dizaines d’ours polaires ont également été repérés à proximité.

En février, le Polarstern a dérivé vers une position de 88 ° 36 ‘Nord, à seulement 156 kilomètres du pôle Nord. Aucun autre navire n’est allé plus au nord en hiver.

Alors que l’équipage quitte une région hostile, il retourne désormais dans un monde différent, dans lequel la pandémie de coronavirus a radicalement changé la vie.

« Je n’ai toujours pas l’habitude de voir autant de visages et tout le monde avec des masques », a déclaré Rex à Bremerhaven.

La pandémie a même menacé de mettre un terme au projet massif plus tôt dans l’année, lorsqu’un changement d’équipage a été perturbé par des restrictions de voyage.

Les renforts ont dû être apportés par bateau plutôt que par avion, ce qui signifie que le Polarstern a brièvement interrompu son voyage pour naviguer vers Svalbard, un archipel entre la Norvège continentale et le pôle Nord, afin de récupérer les nouveaux membres d’équipage avant de retourner sur les glaces.