Ce bateau pourrait-il remporter le Vendée Globe?

Naviguant dans les dents des vents d’ouragan et des vagues de contorsion au fond des océans du sud, Alex Thomson a une confiance absolue en son bateau. À des milliers de kilomètres de la terre et de l’assistance humaine la plus proche, tout ce qui se trouve entre le plaisancier du tour du monde et les éléments féroces est une coquille très fine.

La coque d’Hugo Boss, une machine de rêve de 18,3 m du nom de son sponsor principal, est composée de deux couches de fibre de carbone, chacune d’à peine 1 mm d’épaisseur, collées de chaque côté d’un noyau en mousse et en nid d’abeille conçu pour absorber l’impact écrasant des vagues imposantes. . Le constructeur de bateaux dont l’équipe a posé toutes les bandes de carbone dans ce yacht audacieux est Jason Carrington, directeur de Carrington Boats Limited et lui-même un marin de renommée mondiale.

Les deux hommes se sont connus pour la première fois à Melbourne lorsque Carrington participait à la Volvo Ocean Race 2005 et l’un des coéquipiers de Carrington sortait avec la sœur de Thomson. «J’ai tout de suite aimé Alex», se souvient Carrington. «Il était très confiant et passionné de voile.»

Le constructeur de bateaux Jason Carrington (à gauche) et le marin Alex Thomson
Le constructeur de bateaux Jason Carrington (à gauche) et le marin Alex Thomson © Lloyd Images

Ils n’ont pas tardé à travailler ensemble – Carrington a géré la construction du premier Hugo Boss pour Thomson pour participer à la Barcelona World Race 2007. Au moment où Thomson est venu commander un nouveau bateau pour le Vendée Globe 2020-21, le single Tour du monde à mains nues, sans escale et sans assistance qui a lieu tous les quatre ans et est connu comme l’Everest des mers, il savait exactement qui il voulait le construire.

«Jason était le seul choix pour nous. Alex Thomson Racing (ATR) est une équipe britannique, nous voulions construire au Royaume-Uni et nous visons à battre les Français », déclare Thomson. «Jason est l’un des constructeurs de bateaux les plus talentueux au monde. C’est un perfectionniste et vous ne pouvez pas acheter ce genre de passion.  »

Le résultat est un yacht de pointe en noir brillant avec un roof, une quille et des gouvernails rose fluo. Du haut de son mât à la pointe de sa quille, le bateau est fait sur mesure pour concourir au bout du Vendée Globe. Le parcours débute aux Sables d’Olonne dans l’ouest de la France, descend l’Atlantique, traverse les océans Indien et Pacifique via le cap de Bonne-Espérance et le cap Horn, avant de remonter l’Atlantique pour un total de 21638 milles marins, soit l’équivalent de la circonférence de la Terre. Thomson le résume en trois mots – «implacable, brutal, dévorant».

Thomson est un vétéran de quatre courses du Vendée Globe – un pont troué et une coque fissurée ont été payés à ses deux premières tentatives; il a pris la troisième place en 2012-13 et a terminé deuxième la dernière fois (il aurait presque certainement gagné sans un fleuret cassé). Il a donc eu une vision claire du nouveau bateau, qui a été conçu et construit en partenariat entre l’équipe technique d’ATR, les architectes navals. VPLPet Carrington Boats. «Je suis très impliqué dans chaque élément, du concept à l’ergonomie», dit-il. «Cette machine est complètement et totalement personnalisée pour moi et ma taille, mon poids, ma philosophie, ma pensée… tout.»

Jason Carrington, à gauche, et Alex Thomson avec le Hugo Boss à Haslar Marina, GosportJason Carrington, à gauche, et Alex Thomson avec le Hugo Boss à Haslar Marina, Gosport © Lloyd Images

C’est l’équivalent nautique de l’achat d’une voiture et d’insister sur le fait que le volant est moulé à la taille de vos mains, le siège du conducteur adapté à vos courbes et les pédales adaptées à la semelle de vos chaussures. «Il est toujours clair dans les réunions qu’Alex est le patron», déclare Carrington. «Il sait exactement ce qu’il veut, et c’est rafraîchissant.»

Non pas que le couple soit toujours d’accord; mais avec Peter Hobson, responsable de la conception d’ATR, intégré à Carrington Boats tout au long de la construction, les points de pincement pourraient être rapidement résolus. «Nous avons eu des confrontations», dit Carrington. «Je ne me contente certainement pas de me retourner. Mais Alex sait aussi que j’ai navigué dans les océans du sud et je sais à quoi il va devoir faire face. Je comprends que toute erreur que nous commettons ici pourrait avoir un effet terrible sur lui là-bas.

Thomson à bord d'Hugo BossThomson à bord d’Hugo Boss © Lloyd Images

Chaque détail complexe du Hugo Boss de 6 millions de livres sterling a été méticuleusement conçu pour calibrer les performances et la fiabilité, le point de la construction navale où l’ingénierie rencontre l’art. «Ce serait facile de construire un bateau avec une énorme marge de sécurité», explique Carrington, «mais ce serait trop lourd pour gagner.» Il a même créé le logo Boss du bateau à partir de carbone argenté afin qu’il puisse être une structure intégrale, économisant la peinture et le poids.

Le Hugo Boss de 7,7 tonnes «vole» sur des hydroptères qui le soulèvent au-dessus de l’eau pour naviguer à des vitesses extrêmement rapides. Sa conception pionnière place le cockpit à l’intérieur du bateau pour protéger Thomson des vents et des vagues de six étages, une disposition qui a obligé Carrington à canaliser toutes les lignes de contrôle, drisses et écoutes dans le cocon étanche. Thomson, quant à lui, s’appuiera sur des caméras montées sur le pont et une gamme de capteurs pour naviguer.

Tout au long de la construction, Thomson et lui ont régulièrement parlé au téléphone – amis et partenaires dans une mission pour un skipper britannique de remporter le Vendée Globe pour la première fois (les Français ont remporté chaque édition à ce jour). Et maintenant, avec le départ à quelques heures seulement, Thomson est impatient de mettre les voiles. «Cela fait quatre ans à venir, avec quatre ans de préparation, et j’ai hâte de continuer», dit-il. «J’ai hâte de laisser tomber Hugo Boss et de montrer à tout le monde ce que cette bête peut faire.»